Vi sparar data i cookies, genom att använda våra tjänster godkänner du det. ⇒ läs mer om cookies

Nakenråtta kan lära oss leva längre

/

En blind, hårlös, skrynklig gnagare väcker vetenskapligt intresse inte bara för sitt unika sociala system och sin imponerande livslängd. Den verkar också helt sakna förmåga att bilda tumörer.

Kanske bär nakenråttan på nyckeln till ett längre och friskare liv för människans räkning?

Annons

Den afrikanska nakenråttan (Heterocephalus glaber) är egentligen ingen råtta utan snarare besläktad med marsvin. Den lever i trånga underjordiska gångar, grävda i hårt packad jord, och de har ett socialt system som saknar motstycke bland däggdjuren. Precis som bin och myror har nakenråttorna ett strikt hierarkiskt samhälle där varje koloni har en drottning. Hon ensam styr och föder ungar och kravlar sig aldrig upp i dagsljuset. De andra är arbetare, barnskötare och soldater under sin härskarinna.
Sabeltandad penis
Bara ett fåtal hannar får para sig med drottningen, trots att alla nakenråttor egentligen är fertila. Bara om någon av hennes partner skulle dö kan en annan hanne få chansen att sprida sina gener. Dock föds i varje koloni ett fåtal individer, alla hanar, med en till synes stark inre drift att lämna hemmets trygga gångar och söka sig till andra kolonier, ett system som minskar risken för inavel.
Nakenråttan är verkligen ingen skönhet. Den är i princip blind, den skrynkliga huden på den långsmala kroppen saknar päls. Å andra sidan är den utrustad med imponerande tänder – därav dess öknamn: penis med tänder.
Bland gnagarna har nakenråttan världsrekord i livslängd och kan leva i åtminstone 28 år – sju gånger längre än en mus trots att djuren har ungefär samma kroppsstorlek. Det beror till stor del på att nakenråttan saknar naturliga fiender, bortsett från inkräktande artfränder som ibland försöker inta tunnlarna, men det beror också på att den inte åldras som andra däggdjur. Den drabbas inte av ålderskrämpor som styvare leder eller stelare blodkärl. Inte minst är den fertil nästan ända fram till sin död.
Avundsvärt skydd
En hypotes om nakenråttans livslängd var att den kunde uppnås för att djuret äter så lite. Så kallad kalorirestriktion har visat sig förlänga livet hos såväl rundmaskar och bananflugor som möss och rhesusmakaker. Det som talar emot hypotesen är att nakenråttor lever lika länge i fångenskap trots betydligt rikligare tillgång till föda.
Arter som lever länge har ett inbyggt skydd mot tumörer. Människan också. Ändå kommer ungefär var fjärde av oss att dö i cancer. Nakenråttans cancerförsvar är vida överlägset vårt – djuren förefaller inte utveckla tumörer överhuvudtaget. Docent Vera Gorbunova, som forskar om åldrande och cancer vid amerikanska University of Rochester, har studerat celler från nakenråttan och i den amerikanska vetenskapsakademins tidskrift Pnas beskriver hon och hennes kolleger hur dessa avundsvärda skyddsmekanismer förmodligen ser ut.
Normala celler som växer på en odlingsplatta tillämpar någonting som kallas kontaktinhibering: När en cell får direktkontakt med en annan cell slutar den att dela sig och cellerna arrangerar sig i ett snyggt lager. Cancerceller å andra sidan, bryr sig inte om att andra celler tar emot, de fortsätter att dela sig hur många gånger som helst trots att de till slut klättrar på varandra.
Dubbelkommando
Vera Gorbunova slår fast att samma mekanism ligger bakom kontaktinhibering hos både nakenråtta och människa. I båda fallen heter den styrande genen för processen p27. Men nakenråttan använder förmodligen p27-systemet bara som extra säkerhet, de har ytterligare ett system som slår till tidigare, helt oberoende av det andra, och som styrs av genen p16-ink4a. Denna gen finns förvisso även hos oss människor, men den verkar inte spela någon roll för kontaktinhiberingen.
Detta dubbla säkerhetssystem är förmodligen en orsak till nakenråttans imponerande cancerskydd, även om fler gener och processer är inblandade än de nämnda. Upptäckten kanske kan möjligen bli till nytta för mänskligheten i en avlägsen framtid, eftersom det uppenbarligen finns mycket effektiva biologiska sätt att motverka cancer.
Första steget blir förmodligen att kartlägga nakenråttans arvsmassa.

Mer läsning

Annons